Desempaquetando las grandes promesas de cáncer de Biden y Trump

Por Jessica McDonald

Publicado el 19 de julio de 2019 en factcheck.org

En la campaña electoral, el ex vicepresidente Joe Biden y el presidente Donald Trump afirmaron que una cura para el cáncer pronto sería una realidad, si fueran elegidos en 2020. Sin embargo, los expertos no comparten ese grado de optimismo.

A pesar del progreso considerable, especialmente en los últimos años, el cáncer no es una enfermedad para curar, y es probable que los avances en todos los muchos tipos de cáncer tomen varias décadas.

Biden fue el primero en hacer la promesa de gran tamaño. En un discurso en Iowa el 11 de junio, aludió brevemente a la muerte de su hijo al cáncer cerebral en 2015, y luego ofreció su promesa.

“Te prometo que si soy elegido presidente, verás lo más importante que cambia a Estados Unidos”, dijo. “Vamos a curar el cáncer”.

Una semana después, el 18 de junio, Trump hizo una declaración profética similar durante su mitin de inicio en el 2020 en Orlando, Florida, ya que enumeró varios temas de la agenda para un segundo mandato.

“Propondremos la cura de muchos, muchos problemas, muchas, muchas enfermedades, incluido el cáncer y otras”, dijo. “Y nos estamos acercando todo el tiempo”.

Es difícil verificar las promesas: después de todo, no podemos predecir el futuro. Y aunque ambos políticos sugirieron que estas curas vendrían mientras aún estaban en el cargo, ninguno de los dos dijo explícitamente cuándo sucedería exactamente esto. Pero los oncólogos dicen que es poco probable que ocurra la curación del cáncer en la próxima década.

Sin embargo, los expertos esperan poder curar a más pacientes en los próximos años, y algunos tipos de cáncer ya son curables en la actualidad.

Repasaremos algunas consideraciones importantes cuando pensemos en el cáncer y sus curas, daremos una visión general de algunos éxitos recientes y destacaremos algunos desafíos pendientes.

El cáncer no es una enfermedad

El primer problema con las declaraciones de ambos políticos, según nos dijeron varios expertos, es que el cáncer no es una sola enfermedad.

“El cáncer no es solo una entidad. No es solo la tuberculosis o el VIH/SIDA", dijo Timothy Chan, médico científico del Memorial Sloan Kettering Cancer Center. “Es realmente un nombre completo para cientos e incluso miles de tipos de enfermedades”.

Lo que une a todos los cánceres es el tema del crecimiento celular descontrolado. Como hemos explicado anteriormente, el cáncer ocurre cuando las mutaciones del ADN permiten que una célula se replique con abandono, formando un tumor que eventualmente puede hacer metástasis o diseminarse por todo el cuerpo.

En la mayoría de los casos, se necesitan muchas mutaciones para formar un tumor; estos pueden heredarse o ocurrir durante la división celular o por medio de exposiciones ambientales.

Sin embargo, las razones específicas para el crecimiento no controlado varían, tanto entre los tipos de cáncer como dentro de los mismos, que generalmente se clasifican según el tipo de tejido o célula del tumor originario.

Kevin Kelly, un oncólogo e investigador clínico en el Centro de Cáncer Sidney Kimmel en la Universidad Thomas Jefferson, dijo que cuando comenzó a trabajar en medicina hace 25 años, solo se consideraba que el cáncer de pulmón tenía dos tipos. “Ahora, pueden realmente subtipo en 10 o 12 tipos diferentes de cáncer de pulmón, según el perfil genómico”, dijo. “Eso es lo que lo hace tan complicado”.

Y, como dijo Chan, no hay cánceres de dos personas iguales. Incluso dentro de un solo tumor, puede haber diferencias genéticas entre las células a medida que recolectan nuevas mutaciones, algunas de las cuales pueden significar si la parte de un tumor se puede tratar o no.

Todo esto significa que es poco probable que la curación del cáncer sea un logro singular. “Habrá mil curas diferentes”, dijo David Weiner, investigador del cáncer y vicepresidente ejecutivo del Instituto Wistar.

Dado que “curar el cáncer” significaría encontrar muchas curas, Chan dijo que hacerlo sería “imposible” en los próximos 10 años. “Tal vez los próximos 50 años para cubrir todo”, dijo.

Otros expertos se mostraron igualmente escépticos acerca de un marco de tiempo tan ambicioso.

“Nos llevará más de una década ver un impacto real en los cánceres”, dijo Kelly.

Ya hay curas

Incluso si todos los cánceres no pueden curarse pronto, varios expertos señalaron rápidamente que algunos cánceres ya se pueden curar, no se necesitan avances.

“Curamos el cáncer todos los días”, dijo David Porter, un hematólogo-oncólogo de la Escuela de Medicina Perelman de la Universidad de Pennsylvania, en un correo electrónico.

En su especialidad de cáncer de la sangre, dijo, muchos pacientes de leucemia y linfoma pueden curarse con quimioterapia convencional o con trasplantes de médula ósea o de células madre.

Muchos cánceres pediátricos también se consideran curables, dijo Kelly, al igual que muchos casos de cáncer testicular, que se tratan con quimioterapia, cirugía y, a veces, con radiación.

Siempre y cuando el cáncer no se haya diseminado, la extirpación quirúrgica de una variedad de tumores, incluso de mama, próstata, pulmón y colon, también puede resultar curativa, agregó Kelly.

Aún así, reconoció, para los cánceres que ya han hecho metástasis, la mayoría no es actualmente curable.

Vale la pena señalar que en oncología, la palabra “cura” funciona de manera un poco diferente a la mayoría de las otras especialidades médicas. Como lo explica el Instituto Nacional del Cáncer, una cura significa que el cáncer de una persona ha desaparecido y nunca volverá.

Si bien eso sucede con algunas personas, los médicos no pueden garantizar que una persona que haya sido tratada con éxito nunca verá que regrese su cáncer. El cáncer es astuto, y si incluso una célula de cáncer sobrante escapa a un tratamiento, podría volver a aparecer.

Como resultado, muchos médicos se refieren a la remisión, mientras que la remisión completa se refiere a la ausencia de síntomas o signos de cáncer. Cuanto más dura esta remisión, más probable es que continúe. Si no hay recurrencia después de cinco años, la probabilidad de que el cáncer regrese es lo suficientemente baja como para que algunos médicos utilicen la palabra “cura”.

Éxitos recientes y expectativas realistas

Incluso si los pronunciamientos de Biden y Trump parecen demasiado optimistas, los investigadores se sienten alentados con respecto a muchos tratamientos recientemente desarrollados y los que están en trámite.

“Los tratamientos para el cáncer se están desarrollando a un ritmo increíblemente rápido. Se están volviendo más selectivos y específicos, y más potentes ", dijo Porter, y agregó que espera poder curar a más pacientes con más tipos de cáncer en un futuro cercano.

Algunas de las adiciones más recientes al arsenal del cáncer son las inmunoterapias que aprovechan el sistema inmunológico del cuerpo para atacar el cáncer.

Una forma de inmunoterapia que Porter ha ayudado a desarrollar es la terapia con células T CAR, que consiste en extraer glóbulos blancos conocidos como células T de los pacientes, reingeniería de las células en el laboratorio para reconocer el cáncer de una persona y luego infundir las células nuevamente en el paciente.

Si bien el tratamiento puede desencadenar una reacción a veces mortal, ya que el sistema inmunológico se pone en marcha y elimina sus objetivos, los médicos han aprendido más sobre cómo reducir esos efectos secundarios, y un subconjunto de pacientes entra en remisión.

“Puede ser demasiado pronto para saber si las células T CAR están curando a los pacientes de forma permanente”, dijo Porter, “aunque creo que tenemos suficiente seguimiento para sugerir que muchos de estos pacientes probablemente estén curados”.

En la actualidad, la Administración de Alimentos y Fármacos ha aprobado dos tratamientos de este tipo para los cánceres de la sangre, uno para pacientes con leucemia linfoblástica aguda hasta los 25 años y otro para adultos con ciertos linfomas de células B agresivos.

Ambas aprobaciones se han realizado en los últimos dos años y se reservan para pacientes cuyos cánceres no han respondido a otros tratamientos. En el próximo año, Porter espera que la FDA revise las nuevas terapias de células T CAR para otros cánceres de la sangre, incluido el mieloma múltiple y la leucemia linfocítica crónica.

Otra serie de inmunoterapias que cambian el juego son los inhibidores de los puntos de control, uno de los cuales trató con éxito el melanoma avanzado del ex presidente Jimmy Carter.

Debido a que las células cancerosas no son muy normales, las células T a menudo pueden reconocerlas y eliminarlas, pero generalmente solo con algo de ayuda. Al bloquear moléculas especiales en la superficie de las células que los tumores usan para permanecer ocultos, estos medicamentos activan las células T y las convierten en máquinas que matan el cáncer.

Los inhibidores del punto de control han sido aprobados para una variedad de tumores, incluidos los cánceres de piel, pulmón, riñón, vejiga y cabeza y cuello.

Pero no todos los tratamientos se curan, y no todos los pacientes se benefician, y aquí radica el principal problema. Según una estimación, solo alrededor del 12% de los pacientes responden a los inhibidores del punto de control, e incluso cuando los pacientes lo hacen, los tumores pueden volverse resistentes a los medicamentos.

Esto es en parte por lo que Chan sugiere que un objetivo más plausible para la próxima década es una “gran mejora” en el tratamiento del cáncer, tal vez poder extender significativamente la supervivencia de los pacientes en más de la mitad de los cánceres. “Eso no suena tan sexy” como una cura, dijo, “pero es más realista”.

El desafío ahora es descubrir cómo hacer que estas terapias y otras funcionen para más pacientes. Una idea que los investigadores persiguen es mezclar y combinar diferentes medicamentos y otras terapias, incluso con vacunas contra el cáncer, para encontrar combinaciones exitosas.

Al final, sin embargo, Chan sigue siendo totalmente optimista. “Veo el cáncer como un proceso muy complicado, pero un proceso muy diseccionable y comprensible”, dijo. “Es una cuestión de realmente entenderlo”.

Lo que tomará

Independientemente de quién gane la Casa Blanca en 2020, los expertos nos dijeron que la manera de acelerar el progreso en el cáncer es financiar más investigaciones. Sin financiamiento, los avances no pueden ocurrir.

Más específicamente, los expertos dijeron que quieren que se financie más trabajo de alto riesgo y alta recompensa. Estos proyectos son del tipo que es más probable que fracasen, pero también es más probable que conduzcan a una idea realmente nueva que podría ser revolucionaria para el campo.

“Quieres probar cosas nuevas y ser novedoso”, dijo Weiner de Wistar. “La inversión en investigación de alto riesgo y alta recompensa es absolutamente crítica”.

Kelly, de Jefferson, también sugirió que sea más fácil para los investigadores compartir grandes conjuntos de datos y que más pacientes busquen ensayos clínicos.

“Solo alrededor del 8% de los pacientes ingresan a un ensayo clínico”, dijo. “Y si pudiéramos duplicarlo o triplicarlo, podríamos aumentar la rapidez con la que podemos probar nuevos medicamentos”.

Ambos candidatos, en diversos grados, han propuesto elementos de estas ideas en el pasado. Pero si las propuestas de presupuesto son expresiones de las prioridades de un presidente, Trump aún no ha hecho del cáncer una de las principales preocupaciones.

En el año fiscal 2020, la administración de Trump propuso reducir el presupuesto general del Instituto Nacional del Cáncer en casi $ 900 millones, o el 15%. El NCI es el ala de cáncer de los Institutos Nacionales de la Salud y es la agencia federal principal que realiza investigación y capacitación sobre el cáncer.

Trump también sugirió recortes al NCI en sus dos presupuestos anteriores, pero el Congreso se mostró reacio y proporcionó aumentos de financiamiento. Desde el año fiscal 2003, el presupuesto del NCI generalmente ha aumentado en una pequeña cantidad cada año, pero esas adiciones no han seguido el ritmo de la inflación.

Trump, sin embargo, ha apoyado la investigación del cáncer infantil. En su discurso sobre el Estado de la Unión en 2019, destacó una iniciativa y le prometió a ese sector $50 millones adicionales cada año durante los próximos 10 años, el equivalente a un aumento anual del 10%. Según la revista Science, la iniciativa incluye un gran impulso para aumentar el intercambio de datos.

Por su parte, Biden fue puesto a cargo del proyecto Cancer Moonshot del ex presidente Obama en 2016, y fue fundamental para aprobar la Ley de Curaciones del Siglo XXI, que financió el esfuerzo con $1.8 mil millones durante siete años.

En 2017, Biden y su esposa comenzaron una organización sin fines de lucro, Biden Cancer Initiative, para fomentar la colaboración en la lucha contra el cáncer. Cuando Biden anunció su carrera en 2020 en abril, tanto él como su esposa abandonaron sus funciones en la organización. Este mes, el grupo suspendió sus operaciones.

Biden no ha abordado formalmente cómo abordaría el financiamiento del NCI si fuera elegido presidente, pero dijo en una aparición en el Foro Presidencial del Registro AARP / Des Moines el 15 de julio en Iowa que duplicaría el financiamiento de los NIH y crearía un ARPA-H, una versión de salud de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa.